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Video Ciencia en la Red

Los telespectadores que disfrutan con programas de televisión como Redes estarían agradecidos si alguna cadena de televisión añadiera a sus parrillas propuestas con la ciencia como excusa, como protagonista o como inspiración. No tengo noticia de que la programación que las cadenas preparan para septiembre vaya a sorprendernos con algún estreno sobre ciencia. Así que como casi siempre que la televisión aburre y obvia los gustos de un público cada vez más atomizado, volvamos la vista a Internet.

Se pueden ver propuestas diversas en distintos idiomas, señalo algunas webs sin ánimo de ser exhaustiva, agradecería que si alguien conoce más sitios, por favor me los envíe. Ahí van algunos que yo conozco.

La Universidad Autónoma de Barcelona cuelga en inglés, castellano y catalán sus Cápsulas NEO de divulgación científica, audiovisuales de entre dos y diez minutos de duración. Algunas de sus propuestas son la entrevista a Mel Slater, experto en la creación de entornos virtuales, a Alfio Quarteroni, profesor de análisis numérico en el Politécnico de Milán, o bien reportajes sobre los vertidos de petróleo o la psicología de las compras.

Otra web universitaria, esta vez la de la Universidad Politécnica de Barcelona (aún con poquitos vídeos), ofrece el Canal UPC.tv, en catalán, con cápsulas divulgativas que tratan temas como «¿es posible destruir el plástico?  y un canal dedicado a dar a conocer los trabajos de jóvenes investigadores, que se mezclan con otros más de tipo institucional que pretenden dar a conocer la universidad.

Atena Web, cuyo stand tuve ocasión de visitar la semana pasada en el ESOF 2008, es un portal financiado con fondos de la UE. Contribuyentes acreditados en el web cuelgan sus vídeos para compartirlos con la comunidad. Los trabajos están clasificados por temas como Medicina y salud, Ciencias puras, Agricultura y alimento y Ciencia y sociedad. Esta vez, eso sí, todo en inglés.

También en inglés, Science Dayly ofrece vídeos con notícias sobre investigación, aunque no está centrado exclusivamente en el vídeo. Smartplanet, la productora de Eduard Punset, tiene su canal en Youtube, con avances del programa Redes o entrevistas ya emitidas. También con canal en YouTube están New Scientist (inglés), Science Central, sobre temas de medicina y salud, medioambiente y tecnología, o el canal del Ontario Science Centre como la curiosidad que ilustra esta entrada. Otra modalidad de vídeo científico son los que cuelga la Universidad de Berkeley, los Courses, con clases magistrales y charlas de invitados a las clases. También, como era de esperar, el Massachussets Institute of Technology (MIT Tv) y la NASA tienen su propio canal. Ya independientes de YouTube, Scivee es un lugar donde los científicos cuelgan vídeos sobre sus trabajos con intención de difundirlos a gran escala (en inglés), en Vega hay entrevistas con premios Nobel, conferencias y noticias sobre investigación (en inglés) y el programa El Medi Ambient, de la Televisió de Catalunya, cuelga los reportajes emitidos en su web en catalán.

Y para acabar con alguna cosa en castellano para quienes lo prefieran, el sistema madri+d ofrece un buscador de videos de ciencia y tecnología.

Qué es eso de la ciencia este fin de semana en Barcelona

Hoy sábado he pasado unas horas en la zona de ferias en Montjuïch, en Barcelona, donde se celebra el ESOF, el European Science Open Forum. Se trata de una especie de aventura para una periodista incipiente, más en un campo como el científico, en el que soy aún una novata.

El ESOF es una «feria» como otra cualquiera, pero sobre ciencia. Hay dos zonas: una más bien dirigida a profesionales, comunicadores y periodistas científicos, etc. Y otra donde se celebran las outreach activities, un área dedicada a la divulgación de la ciencia para un público general. Allí algunos de los exhibidores organizan demostraciones o actividades interactivas bien de forma continuada o a horas programadas.

Después de recoger mi acreditación, he podido acceder a una tercera zona en la que durante ayer, todo el día de hoy y hasta el martes, científicos de distintas disciplinas explicarán su trabajo, debatirán y responderán a las preguntas del público, en su mayoría, periodistas o especialistas del campos afines al de los ponentes.

Esta tarde asistí a dos charlas. En la primera, titulada Conserving the past: the chemistry of art restoration, dos científicos que trabajan para departamentos de conservación de dos museos han explicado qué procesos químicos afectan a las obras de arte y cómo identificar estos procesos de degradación y combatirlos. Ha sido interesante porque Brenda, la primera ponente, habló desde la perspectiva de los objetos de plástico, que museos como el Victoria Albert Museum, donde ella trabaja, incorporan ya a sus colecciones. Ahora ya sé por qué se debe obedecer la indicación de no utilizar el flash de tu cámara en los museos, la luz es un elemento de degradación de los plásticos.

Alain Colombini, que trabaja para el Centre Interrégional de conservation et restauration du patrimoine, en Marsella, ha dado una visión diferente de su trabajo de científico conservador explicando su tarea con pinturas de gran formato. Cómo Brenda, a través de ejemplos nos ha mostrado qué tipo de degeneraciones aparecen en los lienzos y mediante qué pruebas pueden estudiar estas interacciones químicas que dañan el arte. Un calor horrible en la sala con lleno casi total se lo ha puesto difícil a los ponentes y al público. Se han formulado preguntas interesantes que Brenda y Alain han sabido responderlas con sencillez, lo que siempre se agradece.

El tema de la sencillez en la comunicación de la ciencia ha sido el eje sobre el que giró la siguiente charla a la que asistí, estupenda. En este caso se trataba de explicar a jóvenes científicos por qué conviene salir del laboratorio y explicar la ciencia y la investigación a los distintos públicos (niños, prensa, inversores, público general). En este caso, Frank Burnet, dotado de habilidades comunicativas más que evidentes, nos ha mostrado trucos para llegar a la audiencia, especialmente en los encuentros presenciales. La sala alcanzó el punto caliente de comunión, jolgorio e interés cuando nos demostró cómo un globo puede servir para implicar a la audiencia. Y sobre todo, cuando nos reveló un sencillo consejo la psicología ha estudiado que el contacto físico abre canales de comunicación. Toquen de forma casual a su público, y es suyo.

Anécdotas: mucho inglés, en la zona de ponentes y en el área de exposición profesional, es el idioma dominante. Esta mañana me estaba preguntando qué ocurriría en el área de divulgación, pero la mayoría de las demostraciones se hacen en catalán/castellano. Otro hecho destacable: la ocasión de que jóvenes estudiantes puedan mostrar trabajos que han presentado a distintos concursos. Algunos de ellos me han permitido amablemente filmar en vídeo un invento que permite visualizar el funcionamiento de un motor de explosión de dos tiempos, si no recuerdo mal. Eso es lo más destacable. Mañana, más.

Para saber más | ESOF
Para saber más | El Periódico de Catalunya
Para saber más | BBC News Science & Nature

No te pierdas este festival de la ciencia

El sábado próximo, un barco gigante confeccionado con un papel de 200 metros cuadrados y con 30 kg de peso se elevará 15 metros impulsado por 40.000 litros de helio atrapados en 2.000 globos. Los asistentes al acto los atarán al barco y ¡ala! a volar. Este es uno de las convocatorias del ESOF, un auténtico acontecimiento que se celebra este fin de semana y hasta el martes Barcelona. Hay previstas más de 70 actividades divulgativas gratuitas (talleres, conferencias, teatro) los cuatro días. El lugar, la fira de Barcelona, el Palacio número 4. De 10 de la mañana a 8 de la noche el fin de semana. Para más información sobre las actividades divultativas consultar AQUI

Vivir fuera de lugar

pinguinos en barcelona

pinguinos en el Zoo de Barcelona

Ese sofoco que se intuye en estos pingüinos es consecuencia del calor que sufen cuando «se vienen» a vivir a la zona del mediterráneo. Ayer caían unos 28 ºC sobre las cabezas de los visitantes del zoo de Barcelona. Algunos eran turistas que seguramente procedieran de climas más fríos que este de la orilla del mare nostrum. Entre los visitantes estaba una servidora, que aunque lleva viviendo aquí cuarenta años, nunca se acostumbrará a este calor cargado de humedad.

En fin, si no recuerdo mal, el verano pasado los pingüinos estaban en otro recinto que parecía más fresco, la típica piscina de agua azul. Este año me ha sorprendido verlos inmóviles, rodeados de un estanque de agua verdosa, imagino que a causa de las algas. Yo me lo pensaría mucho antes de bañarme, pero claro, como yo no soy un pingüino, mi opinión no cuenta. Teniendo en cuenta que los pingüinos suelen vivir allá por el hemisferio sur, ¿cómo debe afectarles este cambio de clima?

Documental científico

Con este post abro una sección dedicada al documental científico. Los que me conocen ya saben de esta pasión mía. En España vemos poca producción audiovisual científica si lo comparamos con países como Reino Unido, donde hay cadenas de televisión y de radio dedicadas en exclusiva a la ciencia. Los «documentales de animales», los de vida natural, se suelen incluir en esta categoría y son los que se más se emiten en nuestras televisiones. Sin embargo, hay productoras en nuestro país que han filmado audiovisuales de calidad y que han hecho un buen papel en festivales internacionales.

Un experto en documental científico en nuestro país es Bienvenido León, profesor de la facultad de comunicación de la Universidad de Navarra. Su obra El documental de divulgación científica es muy recomendable para iniciarse en los entresijos de este tipo de producto. El doctor León es además codirector de Telenatura, el festival de televisión sobre naturaleza que se celebra cada año en la Universidad de Navarra.

Existe además la Asociación Española de Cine e Imagen Científico, con una web bastante actualizada que lista festivales nacionales e internacionales, una agenda y artículos de profesionales de este campo.

La primera mirada de la historia

Hace más o menos 1,8 millones de años vivió en el sur de Àfrica Homo ergaster, un ancestro con el que compartimos género (Homo). Entre las numerosas familias de nuestros antepasados lejanos, ergaster destaca porque dicen que podría haber sido el primero que mantuvo relaciones sociales complejas con sus semejantes. Seguramente, un cerebro potente le ayudó en la tarea. Ergaster se diferencia de especies anteriores porque ha dado un importante salto evolutivo que se mide en centímetros cúbicos: su capacidad cerebral.

También se dice que es la primera especie en la que destaca la pupila sobre un globo ocular de fondo blanco (esclerótica), tal vez en esos primeros cruces de miradas estuvo la clave de comprender el estado anímico del otro y sus pensamientos. Tal vez fue esa capacidad de leerse las pupilas la llave a vínculos sociales complejos. 

A partir del minuto 1.38 del vídeo bajo estas líneas se puede ver una recreación, yo diría que bastante creíble, de una escena de caza de un grupo de Homo ergaster. Pertenece a la serie Walking with Cavemen, emitida en 2003 por la BBC. Mantienen una página web con el listado de series científicas donde se puede encontrar información complementaria sobre la documentación que han utilizado para crear cada episodio.

 

 

¿Sirve para algo la investigación paleoantropológica?

© Mauricio Anton

Hace unos días, un amigo me preguntaba si es útil saber que hacíamos hace 40.000 años. Decía, «si no nos ponemos de acuerdo en saber cómo eramos la semana pasada… todo el resto es historia ficción».

Estos días trabajo con dos libros de Juan Luis Arsuaga, uno de los directores del yacimiento de Atapuerca. En la introducción de El collar neandertal cuenta el autor: «Muchas veces me preguntan cómo descubrí mi vocación de paleoantropólogo […] yo lo que quería ser de verdad era cazador y recolector, y puede que por eso más adelante me hiciera paleoantropólogo». Así de peregrinas son a veces las razones que pueden crear grandes vocaciones, que no dejan de ser grandes pasiones.

Pero lo que me gustaría que mi amigo hubiera experimentado alguna vez es lo que explica Arsuaga a continuación: «dentro de cada uno de nosotros siempre se esconde un hombre prehistórico, que todavía se despierta cuando siente la llamada de la selva». Quisiera pensar que todos hemos experimentado en el latido de la sangre esa «llamada». En nuestros genes debe haber quedado inscrito, de alguna forma, el vínculo con la tierra y el conocimiento que nos llega de ella.

Querer conocer sobre nuestro pasado remoto es acceder al conocimiento de quién somos ahora, porqué sentimos, pensamos o actuamos como lo hacemos, qué queda en nosotros de ese instinto o conocimiento ancestral, qué es lo que nos hace humanos, qué lugar ocupa en nosotros la conciencia, qué fuerzas impulsan la evolución…

Seguramente mi amigo tiene demasiadas responsabilidades y poco tiempo para él. Yo le recomiendo desde aquí que lea El collar neandertal, un libro «donde queda mucha de la nostalgia y la naturaleza [de la que hablaba antes], con herbívoros formidables y carnívoros poderosos, con montañas y lagos, glaciares, tundras, taigas, bosques mediterráneos, hojas que caen en otoño y huellas de los humanos que corrían por allí. […] Aunque al evocar estas imágenes no pensemos en la terrible mortalidad infantil de nuestros antepasados históricos, casi la mitad de los cuales no llegaban a cumplir ls cinco años. Ni tampoco pensamos en los inviernos crudos y las nevadas persistentes, o en el hambre de los años de sequía, cuando la sombra de la muerte se extendía implacable sobre las pequeñas comunidades humanas».

No creo que el mejor narrador de todos los tiempos pueda igualar el drama de la historia humana, desde el momento indeterminado en que dejó de ser un primate arborícola, hasta que atravesó el continente negro para colonizar las tierras europeas. No hay personajes más consistentes, mejor adaptados a la historia y a su papel que los que en la larga línea de la evolución, han ido conformando la ruta humana.

Así que os dejo con estas dos recomendaciones: El collar del neandertal: en busca de los primeros pensadores, de Juan Luis Arsuaga. En nueve capítulos se explica nuestra posición entre los seres vivos, el poblamiento de Europa, las grandes glaciaciones, se retrata a los neandertales y a sus antepasados europeos, se habla de las comunidades de plantas y animales y de como cambiaron en el último millón de años en Europa, de los bosques y las montañas.

También me parece muy recomendable (a mí me está sirviendo para preparar una asignatura del tema) otra obra del mismo autor coescrita con Ignacio Martínez, otro miembro del equipo de investigación de Atapuerca. La especie elegida tiene una concepción más introductoria: cuenta aspectos básicos de la teoría evolutiva, habla de los primeros primates y de los actuales, algo de clima y evolución, de la evolución del encéfalo y de la inteligencia social, entre otros temas. En la segunda parte de la obra los autores hablan de los neandertales, del origen del lenguaje y del de la humanidad moderna. Está además ilustrado con los magníficos dibujos de Mauricio Antón, uno de los cuales se puede ver sobre estas líneas.

Para saber más | Mauricio Antón
Para saber más | El collar del neandertal
Para saber más | La especie elegida
Para saber más | Becoming human, un viaje por la historia humana

Ciencia y política

El martes pasado me acerqué al Parque Científico de Barcelona, que ha estado organizando desde el pasado marzo una serie de sesiones bajo el título de Ciència a Debat. El papel de la ciencia en la toma de decisiones políticas era el título de la última de estas sesiones. Los participantes: Jaume Padrós, secretario del Col·legi Oficial de Metges de Barcelona, Joan Comella, director general de la Fundació Catalana per a la Recerca i la Innovació, Melanie Smallman, Directora de Think-Lab, una consultoría dedicada a asesorar a los políticos del gobierno británico y como moderadora, Rosina Malagrida, la directora de comunicación del PCB. Cada uno de los ponentes aportó, sobre todo, preguntas sobre las que reflexionar y ejemplos extraídos de sus campos de experiencia. Jaume Padrós habló del problema de la falta de médicos, apuntó la complejidad de factores que influyen al analizar este problema y al apuntar posibles soluciones y señaló que la condición de experto no aporta necesariamente propuestas políticas desinteresadas. Interesante la reflexión siguiente: si al publicar los resultados de una investigación se está comprometido a declarar que no existe conflicto de intereses, ¿por qué no se da el mismo caso con los expertos que asesoran a los políticos? Melanie Smallman destacó que hay varias razones por las cuales el público también debe participar en la toma de decisiones políticas, cree que ayudará a mejorar las políticas, a mejorar la percepción de los gobernantes, que están constamente preocupados por conocer la opinión de sus votantes sobre temas científicos y tecnológicos controvertidos y complejos, y sobre todo, porque vivimos en un sistema democrático. Por otro lado, el conocimiento general de temas complejos es a menudo insuficiente. Esta es la percepción de los ciudadanos, que sienten a menudo que su formación no les capacita para proponer soluciones u opinar sobre temas complejos. Joan Comella destacó que hay dos campos en donde los expertos son útiles a la política: en el campo de la propia ciencia, pero también en la asesoría de temas que no son científicos pero que están relacionados, como sería el caso reciente del agua. Destacó también la dificultad en definir qué es un experto, y quién define qué es un experto. Por otro lado, también apuntó que los políticos necesitan trabajar con documentos breves, y a menudo los informes de expertos científicos, por su propia naturaleza, son difícilmente resumibles en un par de folios. Por último, Rosina Malagrida comentó la contradicció que supone esperar que el público pueda aportar su visión de problemas relacionados con la ciencia sin haber recibido información sobre temas que suelen ser complejos. Y en este sentido recordó dos acciones emprendidas por el PCB, como una exposición informativa sobre las células madre y otra sobre nanotecnología. Este es un resumen muy breve, recomiendo asistir a próximas conferencias a quien tenga interés en estos temas. El próximo día 26 de junio, Jaume Vilalta, director del programa del Canal 33 Què, qui, com hablará de The Science of Comunicating Science, junto a Xavier Kirchner, creador del proyecto Investiga la investigación.

Para saber más | Seminarios PCB

Para saber más | Think Lab

Para saber más | Investiga la investigacion

Génesis: la vida explicada en 81 minutos

Estos días estoy recuperando documentales que ya había visto, y no recordaba lo mucho que me había gustado Génesis. A través de mitos y leyendas, un griot africano (una especie de cuentacuentos) nos explica el origen del mundo y mediante imágenes de reptiles, insectos, medusas y arañas va haciendo un recorrido por el drama de la vida.

Es un documental atípico y difícil de clasificar, aunque puede recoordar a los documentales de vida salvaje, la calidad de las imágenes es extraordinaria. Algunas, como la de araña que pulsa los hilos de su red como si fuera un instrumento, son inolvidables. No perderse tampoco las medusas ni las batallas entre cangrejos espadachines. Es un documental difícil de clasificar que puede que no guste a todo el mundo, pero que tiene una calidad fuera de lo habitual y que se ha de ver sin prejuicios. 

 

El hombre que quería vencer al tiempo

Miren bien esta fotografía, porque si este hombre consigue lo que se ha propuesto, esta cara con pinta de leñador canadiense reposando ante una cerveza podría llegar a ser tan famosa como la de Einstein.

Su nombre es Aubrey de Grey, es biogerontólogo y está tratando de conseguir un sistema de reparación de los tejidos humanos que haría posible rejuvenecer el cuerpo humano y vivir, por qué no, 500 años.

Lo más chocante no es leer aquí esta afirmación, sino escuchar al doctor De Grey decirlas con el convencimiento con que lo hace.

Pero vayamos por partes. ¿De verdad se puede hacer eso, rejuvenecer el cuerpo humano? De Grey dice que la ciencia, en el estado actual de conocimientos, es capaz de coneguirlo, pero lo que falta son fondos para investigar y aproximaciones más radicales al problema del envejecimiento.

El trabajo de Grey se centra en un plan que denomina Estrategias para para la ingeniería de la senescencia limitada (SENS por sus siglas en inglés), que se basa en la prevención del declive cognitivo y fisico consecuencia de la edad.

Los siete obstáculos hacia la inmortalidad:

1. El cáncer. Son cambios en nuestro ADN nuclear, la molécula que contiene nuestra información genética, o las proteínas ligadas al ADN nuclear. Algunas mutaciones pueden provocar la aparición del cáncer, y las mutaciones no cancerosas y las epimutaciones no contribuyen al envejecimiento en un período de vida normal, así que el cáncer es el punto final the esos daños que deben ser controlados.

2. Mutaciones mitocondriales. Las mitocondrias son orgánulos de las células que son vitales para la producción de energía. Contienen nuestro propio material genético y las mutaciones de su ADN pueden afectar la capacidad de las células para funcionar correctamente. De forma indirecta, esas mutaciones pueden acelerar diversos aspectos del envejecimiento.

3. Residuos intracelulares. Nuestras células transforman constantamente proteínas y otras moléculas que no necesitan o que pueden ser nocivas. Esas moléculas se van acumulando como residuos en el interior de la célula. Enfermedades degenerativas como el mal de Alzheimer, la aterosclerosis y la degeneración macular tienen relación con este problema.

4. Residuos extracelulares. Residuos celulares perjudiciales pueden acumularse también en el exterior de las células. La llamada placa amiloide que se observa en el cerebro de pacientes con Alzheimer es un ejemplo.

6. Pérdida celular. Algunas de las células de nuestro cuerpo no son reemplazadas o lo son a un ritmo muy lento. Esta pérdida de células provoca la debilitación del corazón con la edad, y enfermedades como el Parkinson, y reduce la capacidad del sistema inmune.

6. Envejecimiento celular. Este fenómeno sucede cuando las células ya no pueden dividirse, pero no mueren y no permiten dividirse al resto de células. O pueden secretar proteínas que pueden resultar perjudiciales.

7. Cadenas extracelulares. Las células se mantienen unidas por unas especiales proteínas para objetivo. Cuando se forman demasiadas cadenas entre células de un tejido, este puede perder elasticidad y causar problemas.

Un artículo publicado en el MIT’s Technology Review en 2005 critica los principios enunciados por el científico.

En todo caso, si se anima a hacer alguna contribución a la investigación sobre el envejecimiento, puede hacerlo a la organización fundada por De Grey, la Fundación Matusalén

Y si lo que quiere es empaparse de la filosofía de de Grey, el año pasado publicó «Ending Aging», aún no publicado en castellano.

Para saber más | Fundación Matusalén
Para saber más | Rejuvenation Research, publicación científica dirigida por De Grey

Deliciosos pingüinos voladores

Una simpática promo de la BBC

Pistorius irá a Pekín con sus prótesis

Para todos los que estabáis interesados en saber más de estas prótesis, desde la prensa nos han contado cosas sobre ellas. Oscar Pistorius, el hombre al que llaman ‘blade runner’, podrá correr en Pekín, siempre y cuando mejore la marca que hasta ahora ha conseguido. Leer noticia.

Para saber más | Sara Reindhart, iron-woman

La cadera de Lucy

Esta es una recreación de Lucy, el pequeño homínido hembra cuyo fósil se halló en 1974. Cuentan que uno de los miembros del grupo que la descubrió escuchaba «Lucy in the Sky with Diamonds», el tema de los Beatles, poco después de descubrir sus restos, y que esta causalidad inspiró su nombre.

Los restos de Lucy son de los fósiles más completos de afarensis e incluyen el cráneo, la pelvis, parte del tórax, el fémur y parte de una tibia. Los restos se han datado en 3,5 millones de años de antigüedad. Esta «anciana venerable» nos proporciona una valiosa información sobre su especie, Australopitecus afarensis.

Lucy caminaba hacia la hominización, pero conservaba algunas características primitivas, por ejemplo en sus dedos, que aunque se habían acortado, eran aún bastante curvados para sujetarse a las ramas. O sus brazos, largos como los de una mona. Tal vez se refugiara en los árboles junto a sus crías para evitar a los depredadores, y por eso conservó rasgos como los de un simio (ape-like).

Su capacidad craneal era algo mayor que la de un chimpancé: su cerebro tenía unos 400 centímetros cúbicos de volumen, muy lejos de los 1.400 de Homo sapiens. De su esqueleto podemos deducir que se mantenía erguida sobre sus pies. Por ejemplo, de la forma de su pelvis, que es una especie de sólida caja formada por huesos con suficiente espacio para insertar musculatura potente que sostuviera el cuerpo. Lucy no era muy alta y pesaba poco, apenas treinta quilos, pero desde un punto de vista biomecánico, su pelvis estaba mejor adaptada al bipedismo que la de cualquiera de nosotros. La razón es que el diseño de la pelvis humana es el resultado de un compromiso entre el bipedismo y la posibilidad de dar a luz a individuos con una gran capacidad craneal comparada con el espacio que el canal del parto ofrece. Bajo estas líneas puede verse la comparación entre las formas de la cadera de un humano actual, de Australopitecus afarensis y de un chimpancé.

En el caso de los partos de Homo sapiens, el feto debe cumplir con dos requisitos para colocar su cabeza de forma adecuada al canal del parto: la una es girar 90 grados, y a continuación, moverse como si echara su cabeza hacia atrás. El cráneo del feto se encaja entre la pelvis de la madre, y así puede nacer. Bajo estas líneas, y cortesía de la Universidad de Utah, pueden verse cómo el feto debe colocarse antes del nacimiento. En el caso de los chimpancés, por ejemplo, el espacio entre el canal de parto y el cráneo del neonato permite un parto menos complicado que el humano.

En todo caso, esto es sólo una muestra superficial de la interrelación de factores que se aliaron para ir configurando nuestra humanidad actual. Todo esto me recuerda una vez más que el tiempo de vida de un especimen como cualquiera de nosotros es, en términos evolutivos, insignificante. Y me lleva a preguntarme cómo seremos dentro de, pongamos, 3 millones de años. ¿Alguien se atreve a imaginarlo?

Neandertales en ‘El País’

Artículo Neandertal en El País Semanal: Más cerca de nosotros

BODIES

Artículo de Max Bernáldez sobre la exposición ‘Bodies’

Tecnología para reparar el cuerpo

Este video es el segundo de una serie de la BBC sobre el cuerpo humano.

Destination: London

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Respiro hondo, y empiezo a escribir. Y es que esto es más que un post: es una declaración de intenciones. Me quedan 3 semestres para tener un documento que acredite que soy periodista. Y llegado ese momento, mi objetivo es estudiar un postgrado en el Imperial College de Londres. Casi nada: toda una aventura y una apuesta para un periodista en un país, España, donde los programas de ciencia en radio y televisión pueden contarse con los dedos de una mano. Sin embargo, eso no es razón para dejar de hacerlo.

En un rinconcito de ese enorme campus dedicado a las ciencias que tantos Premios Nobel ha dado, se encuentra un departamento de Humanidades donde se hace un postgrado en Comunicación Científica.
Y en preparación de essays, scripts y reportings, abro un blog en inglés que será casi una traducción de lo que aquí voy publicando y un experimento: una forma de comprobar si los mismos posts en inglés reciben más visitas que en español. Habrá que ver.

Para saber más | Imperial College London
Versión inglesa de Ciencia Exin | Science Shorties

Polen neandertal

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Hablaba en el post anterior de los pólenes y su responsabilidad en esa enfermedad crónica que es la alergia. Pues bien, estos días estoy asistiendo a unas clases de paleontología para lerdos, lo que los norteamericanos dirían «for dummies». Allí me entero de la que la palinología es la disciplina de la botánica que estudia el polen y las esporas. Hasta aquí bien, pero lo que nunca hubiera pensado es que esos molestos granitos vegetales (para mí lo son!) pueden preservarse durante mucho, muchísimo tiempo: decenas de miles de años. Por tanto, a veces se pueden encontrar restos de polen de especies desparecidas en algunos yacimientos. Y gracias a estos restos, puede obtenerse información útil: por ejemplo, la biogeografía de la especie, el clima o incluso puede aportar datos sobre la época del yacimiento. Y sólo mirando el polen al microscopio.

En Shanidar (Irak) se encuentra un yacimiento neandertal. Concretamente en Shanidar 4 se encontró polen de flores. Algunos han atribuido este hallazgo en el interior de una cueva a un depósito intencional ofrecido a un difunto. En realidad, no se puede asegurar este tipo de práctica funeraria, más cuando el polen es fácilmente transportado y acumulado por el viento. Pero no deja de ser una especulación interesante.

Otro indicio más, bastante interesane: se han hallado en algunas zonas restos de polen quemado de especies para cultivo, que son indicativos de la práctica de preparar el territorio para cultivar, por tanto este indicio da cuenta del inicio de la agricultura. De todos modos, el estudio del polen no es una técnica de datación, sino de una forma más de obtener información de la época.

Para saber más | Palinología
Para saber más | Repensar a los neandertales
Para saber más | Shanidar

La alergia la sangre altera

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Queda menos de un mes para la llegada de la primavera. Y con ella, regresan los síntomas de la alergia: rinitis, estornudos, picores… Estos dias he conversado con el doctor Joan Miró, alergólogo y pediatra de la clínica Teknon de Barcelona. Dice que la especialidad (la alergología) es una de las más desconocidas, no sólo entre el público, sino también entre los propios médicos. Me cuenta también que el aumento de los casos de alergia (un 30%) se debe a nuestro vivir en este entorno aséptico donde los alimentos están esterilizados, los dependientes utilizan guantes y las zonas verdes están desapareciendo de las ciudades. Eso no es buena cosa para los pólenes de distintas especies, que cuando campan a sus anchas en territorio verde se atraen en virtud de sus cargas magnéticas, y caen al suelo. El caso de Barcelona, donde el árbol más abundante es el plátano, eso no sucede, y basta pasearse por la avenida Diagonal en plena primavera para sufrir el acoso de esas proteínas voladoras.

Por lo demás,  la enfermedad alérgica es una patología crónica que puede ir empeorando con el tiempo si no se trata. Lo que todos solemos hacer es tomar antihistamínicos, que son los responsables del 15% de los accidentes de tráfico debido a la somnolencia que provocan. Existe un tratamiento definitivo llamado desensibilización, una especie de vacuna elaborada a medida a base del agente alergeno. Es un procedimiento meticuloso, ya que hay que hacer pruebas alérgicas y, como digo, elaborar la vacuna «a medida», pero es definitivo.

La alergia no suele ser causa de muerte, un pequeño porcentaje de alérgicos sufre asma, que sí puede llega a provocar la muerte, pero se trata de un porcentaje pequeñísimo. Una curiosidad: cada año mueren en España 12 personas a causa de picaduras de himenópteros (abejas y avispas). El tratamiento de sensibilización puede evitarlo.

Gigantes prehistóricos

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El hombre se ha preguntado por su propio origen desde hace milenios. Si nos fijamos en la historia de la paleoantropología (la parte de la antropología biológica que estudia la evolución humana y sus antepasados fósiles) vemos que religión, ideas y concepciones sociales se mezclan al intentar explicar de dónde venimos y quienes somos.

Las distintas religiones dieron explicaciones, a cual más pintoresca, sobre el origen del universo y del hombre. Estos mitos están basados sobre todo en la imaginación: según el hinduismo, Shiva creó el universo de un gran huevo de oro, que flotó durante cien años en las aguas; los incas creían que Viracocha creó cielo y tierra, y a los hombres a partir de figurillas de fango. Sería interminable relatar todos los mitos y leyendas que han dado su versión de nuestra génesis.

Interpretar el origen y significado de los fósiles también fue una tarea fértil para la imaginación: los griegos consideraban que los restos de piezas de la industria lítica eran piedras de relámpago lanzadas por el dios Zeus.

Durante la edad media, el conocimiento del cuerpo humano era limitado: sin la posibilidad de hacer autopsias, que estaban prohibidas, no había forma de conocer bien nuestro organismo. Pero Leonardo da Vinci hacía autopsias en secreto, así que pudo encontrar muchas concordancias entre primates y humanos. «El hombre se ha de describir en relación a las especies más similares a él, por ejemplo el babuino», dijo.

La afirmación de Da Vinci no acabó con las especulaciones imaginativas: Felix Platter, un médico Suizo, encontró unos huesos de grandes proporciones. Creyó que habían pertenecido a unos gigantes de unos 6 metros de altura, a los que consideró herejes, por tanto no podían ser enterrados en un cementerio.

Desgraciadamente, la condena a los gigantes fue la causa de que estos fósiles desaparecieran. Poco después Herion calculó la altura de estos posibles gigantes prehistóricos a partir de unos huesos de mamut. Según los restos de que disponía, llegó a la conclusión de que la pareja primigenia, Adán y Eva, habían medido 41 metros él, y 39 ella.

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Otro «gigante prehistórico» es el hombre de Cardiff (debajo de estas líneas), un hombre en teoría petrificado descubierto en el s. XIX, en fin, una escultura que inspiró otros engaños similares.

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En todo caso, y volviendo al tema de quiénes somos y cómo vinimos a parar aquí, aunque muchas de las explicaciones anteriores son a nuestros ojos de lo más cómico, desembocaron en teorías como el catastrofismo, formulada por Cuvier, que dice que los cambios geológicos y biológicos en la Tierra son debidos a alteraciones súbitas y violentas. La formulación de los principios de la evolución estaba aún por venir.

Para saber más | Gigante de Cardiff
Para saber más | Entrevista con el director del Yacimiento de Atapuerca


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